Pourquoi tout cet argent créé à partir de rien n’a t’il pas déclenché une inflation massive?

L’inflation des prix des actifs fait du bien aux détenteurs d’actifs, jusqu’à ce que ce ne soit pas le cas. On m’a posé deux questions importantes en cette période époustouflante de QE: la Banque du Japon a monétisé 50% de sa dette publique; alors pourquoi n’y a-t-il pas eu une poussée d’inflation? Et pourquoi la Fed ne peut-elle pas relancer le QE et faire la même chose sans déclencher une inflation?

 

« L’inflation » peut signifier beaucoup de choses. Ici, nous ne parlons pas d ’« inflation monétaire ». Nous parlons d’inflation des prix – lorsque la monnaie perd son pouvoir d’achat. Plusieurs types d’inflation des prix sont comptabilisés séparément, notamment:

 

  • Inflation des prix à la consommation
  • Inflation des prix de gros
  • Inflation salariale.
  • Inflation des prix des actifs.

 

Les questions portaient sur l’inflation des prix à la consommation; mais la réponse réside dans l’inflation des prix des actifs.

Il est vrai que malgré l’assouplissement quantitatif – et pas seulement au Japon – l’inflation des prix à la consommation a été relativement faible dans les pays dont les banques centrales l’ont perpétrée. Mais cela a provoqué une énorme inflation des prix des actifs. Nous l’appelons la «bulle» où pratiquement toutes les classes d’actifs du monde ont été ridiculement gonflées.

L’inflation des prix des actifs signifie que la monnaie perd du pouvoir d’achat vis-à-vis des actifs, tels que l’immobilier. La maison est la même, à peine un peu plus délabrée, mais il faut désormais l’acheter avec deux fois plus de dollars qu’il y a cinq ans.

Lorsque l’inflation des prix des actifs s’inverse, ce qui se produit invariablement, elle peut être mortelle pour les banques et le système financier dans son ensemble. Il y a de nombreux exemples, y compris la crise du logement et des prêts hypothécaires aux États-Unis qui faisait partie de la crise financière.

Les actifs sont utilisés en garantie par les banques et les autres prêteurs. Lorsque les prix des actifs sont gonflés, ils supportent des prêts plus importants. Mais les prix des actifs gonflés se dégonflent invariablement à un moment donné et soudainement, lorsque l’emprunteur fait défaut, la garantie n’est plus suffisante pour couvrir le prêt. L’inflation des prix des actifs est une bonne chose, car elle se traduit par une richesse libre et facile pour les détenteurs d’actifs, mais lorsqu’elle se dégonfle, elle a tendance à faire chuter les banques – même les plus grandes, voire les plus grandes – et à créer toutes sortes d’autres troubles.

L’inflation des prix des actifs signifie que les risques s’accumulent dans le système financier.

Ainsi, alors qu’elles tentent de stimuler une certaine inflation des prix des actifs, les banques centrales s’inquiètent lorsque cela va trop loin. La Fed a exprimé cette inquiétude sous différentes formes pendant deux ans. La BCE en murmure maintenant. Et même la Banque du Japon s’inquiète soudainement de la «durabilité» de son programme d’assouplissement quantitatif et de son impact sur les marchés financiers.

C’est la raison pour laquelle l’assouplissement quantitatif ne peut être maintenu sans préparer le terrain pour un autre, et l’effondrement beaucoup plus grand et encore plus magnifique du système financier, le Big One si vous voulez, et tout le chaos de l’économie réelle que cela entraînerait.

L’inflation des prix à la consommation – définie ici comme la perte de pouvoir d’achat de la monnaie vis-à-vis des biens et services de consommation, mesurée par un indice des prix à la consommation – constitue en partie un jeu de confiance.

L’inflation des prix à la consommation résulte d’un mélange de forces du marché, de psychologie et d’autres facteurs. Les causes exactes de l’inflation des prix à la consommation ne sont toujours pas entièrement comprises, comme en témoigne la surprise que les économistes ont connue lorsque l’assouplissement quantitatif n’a pas été à l’origine.

L’inflation des prix à la consommation dépend en partie de la confiance dans la monnaie – souvent mesurée par des «anticipations d’inflation». Comme tant d’autres facteurs économiques, c’est psychologique!

Lorsque les citoyens sont convaincus que le pouvoir d’achat de leur monnaie reste stable et que, par conséquent, les entreprises ne peuvent pas augmenter leurs prix parce que les particuliers et d’autres entreprises refusent de payer ces prix plus élevés, alors l’inflation est «bien ancrée», comme le disent les banques centrales. Ceci est exprimé dans divers indices d ’« anticipation d’inflation ». Mais la confiance peut disparaître et, une fois parti, il est diablement difficile à reconstruire.

Au cours des deux dernières décennies, les Japonais ont appris qu’il n’y avait que peu ou pas d’inflation dans leur système:

Tous les acteurs économiques s’y sont adaptés – consommateurs, entités gouvernementales, entreprises, fonds de pension, etc. Cette confiance a rendu impossible l’augmentation des prix de nombreux biens et services (à quelques exceptions près). Lorsque les entreprises ont essayé d’augmenter leurs prix, les consommateurs se sont tout simplement tournés vers des solutions de remplacement ou ont réduit leurs prix, sans que les hausses de prix ne persistent.

 

Les Japonais réservent des liquidités (via des dépôts de yen et d’autres instruments de yen à faible risque) car ils savent qu’il conservera son pouvoir d’achat. Ils font confiance au yen! Cette attitude – «anticipations d’inflation» – a permis de maintenir l’inflation à un niveau proche de zéro. C’est un mécanisme qui s’auto-renforce.

De l’autre côté, il ya l’Argentine: depuis des décennies, les gouvernements successifs ont brisé toute confiance ou toute confiance que les gens auraient pu avoir dans le peso. Les Argentins se débarrassent des pesos dès qu’ils le peuvent (convertissez-les en dollars ou en avoirs). En d’autres termes, ils vendent constamment des pesos. L’ensemble de l’économie s’est adaptée à une monnaie qui perd rapidement son pouvoir d’achat. C’est aussi un mécanisme qui se renforce soi-même.

Aux États-Unis, dans les années 70, l’inflation était forte, atteignant près de 15% en 1980. Il a fallu l’arrêter avant de devenir complètement incontrôlable. Le président de la Fed, Paul Volcker, avec le soutien public vif du président Reagan, s’est mis au travail avec des augmentations de taux d’un point de pourcentage complet par réunion qui ont choqué. Ceci était accompagné d’une campagne de publicité.

C’était une opération radicale de rétablir la confiance dans le dollar et cela a provoqué une terrible récession à «double creux» qui a mis des millions de personnes au chômage. Mais l’inflation a commencé à baisser. Et au fil des années, il a progressivement reconquis la confiance que les prix pourraient augmenter d’environ 2% à 3% par an, pas plus. Selon les termes de la Fed, «les anticipations d’inflation sont bien ancrées». Tant que cette confiance sera maintenue, l’inflation aura du mal à s’échapper.

Mais aux États-Unis, cette confiance est encore fragile. Les anticipations d’inflation ont déjà atteint 3%. Une fois que les attentes d’inflation augmentent, tous les paris sont ouverts.

Cela peut aussi se produire au Japon et quand cela se produira, rien ni personne ne sera préparé à cela – après deux décennies de stabilité des prix. Si l’inflation des prix à la consommation devient incontrôlable, la perte de pouvoir d’achat du yen détruira une grande partie de la richesse des Japonais et du pouvoir d’achat de leur travail.

C’est un risque. Et cela s’ajoute au risque plus immédiat associé à l’inflation des prix des actifs – ce qu’il fait au système financier lorsque les prix des actifs à effet de levier se dégonflent. C’est le mécanisme par lequel le QE devient destructeur. C’est pourquoi le prix de l’argent gratuit peut être très coûteux.

Malgré des discours contraires répétés, la Banque du Japon réduit considérablement son QE.

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